Logo ProtonMail affiché sur l'écran d'un téléphone mobile avec son interface de site Web en arrière-plan.

Proton, la société suisse à l'origine d'une suite d'applications axées sur la confidentialité telles que ProtonMail, suit les traces de Signal et Mozilla en passant à un nouveau modèle de fondation à but non lucratif.

La Fondation Proton nouvellement créée servira d'actionnaire principal de la personne morale existante qu'est Proton AG, qui continuera en tant que société à but lucratif sous les auspices de la Fondation. Selon le PDG Andy Yen, cela vise à rendre l'organisation autonome, sans avoir à compter sur des dons, des subventions ou des liens commerciaux avec des entreprises.

En effet, alors que Signal s’appuie sur le soutien de milliardaires tels que le co-fondateur de WhatsApp, Brian Acton, et que Mozilla s’appuie fortement sur les revenus de recherche de Google, Yen affirme que la Fondation Proton souhaite se démarquer en conservant une activité « rentable et rentable ». une entreprise saine » en son cœur. Donc, fondamentalement, elle veut fonctionner comme s’il s’agissait d’une véritable entreprise à but lucratif, sans avoir à convaincre le monde que sa promesse de « confidentialité » passe au second plan par rapport aux entités externes.

« Ce changement de gouvernance ne signale pas un changement dans la manière dont nos activités principales sont gérées », a écrit Yen dans un article de blog annonçant le changement aujourd'hui. « Proton n'est pas axé sur le profit, mais nous devons néanmoins conserver la rentabilité comme objectif principal, car la pierre angulaire de la sauvegarde de la mission de Proton est l'indépendance par l'autosuffisance. »

La décision de Proton témoigne des défis inhérents à la création d'une entreprise autour de la confidentialité, en particulier là où des financements externes ont été levés et où les investisseurs recherchent un rendement. Proton, pour sa part, s'est toujours positionné comme « indépendant » – à la fois du point de vue de la propriété, sans investisseurs en capital-risque, et du point de vue technologique, car il contourne les fournisseurs de cloud public habituels pour exploiter ses propres serveurs et équipements réseau.

En passant à un modèle dans lequel elle opère comme une entreprise à but lucratif sous une fondation à but non lucratif, l'entreprise tente de tracer une voie qui maintient la confidentialité comme principe central tout en conservant certains des avantages offerts par les entreprises privées – cela inclut être en mesure d'offrir des options d'achat d'actions pour « attirer et encourager les meilleurs talents dans le domaine de la technologie », selon Yen, qui a ajouté que cette configuration permettrait toujours à l'entreprise d'entrer en bourse à l'avenir si nécessaire.

« Comme pour une grande partie de ce que nous faisons, cette approche est unique, mais nous pensons que ce modèle hybride offre le meilleur des deux mondes », a déclaré Yen. « Cependant, le contrôle de la fondation exigerait toujours que l'entreprise agisse d'une manière qui ne mette pas en péril la mission initiale de Proton, et le succès financier de Proton est directement engagé dans le bien public. De cette manière, nous cherchons à préserver non seulement les valeurs de Proton, mais également notre culture d'innovation, d'entrepreneuriat et d'ambition, ainsi que notre esprit de compétition implacable.

De plus, la Fondation Proton a déclaré qu'elle consacrerait 1 % des revenus de Proton à des « activités caritatives », généralement destinées à soutenir d'autres produits et initiatives axés sur la confidentialité.

L'histoire jusqu'ici

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Crédits images : Idrees Abbas/SOPA Images/LightRocket/Getty Images

Fondée à Genève, en Suisse, en 2014, Proton est surtout connue pour son service de messagerie cryptée ProtonMail, mais la société s'est étendue à toutes sortes de produits axés sur la confidentialité, notamment un VPN, un gestionnaire de mots de passe, un calendrier et un stockage cloud. Bien que la plupart de ces services disposent de versions gratuites, la société propose des abonnements pour débloquer des fonctionnalités supplémentaires, notamment des offres groupées qui rendent tous les produits disponibles moyennant un abonnement mensuel.

Peu de temps après son lancement en 2014, la société a lancé une campagne de financement participatif qui a permis de récolter environ 500 000 dollars, avant de lever 2 millions de dollars supplémentaires auprès de la société de capital-risque de la Silicon Valley Charles River Ventures (CRV) et de l'organisme suisse à but non lucratif. Fondation Genevoise pour l'Innovation Technologique (FONGIT). Aujourd'hui, Proton affirme ne plus avoir d'investisseurs en capital-risque comme actionnaires, CRV vendant sa participation à FONGIT en 2021.

Yen, son co-fondateur Jason Stockman et le directeur de l'ingénierie de l'entreprise (et premier employé) Dingchao Lu ont fait un don quelques actions à la fondation qui en fait ainsi l'actionnaire « principal », avec d'autres actionnaires minoritaires dont les salariés et la FONGIT.

Yen et Lu siégeront au conseil d'administration de la Fondation, aux côtés de l'inventeur du Web, Sir Tim Berners-Lee ; Professeur Carissa Veliz, professeur d'éthique à l'Institut d'éthique de l'IA de l'Université d'Oxford ; et Antonio Gambardella, directeur de Fongit.

En tant qu'actionnaire principal, la Fondation Proton dispose du plus grand pouvoir de vote, le conseil d'administration étant tenu de protéger la mission fondatrice de la fondation.

« En tant que plus grand actionnaire avec droit de vote de Proton, aucun changement de contrôle ne peut avoir lieu sans le consentement de la fondation, ce qui lui permet de bloquer les prises de contrôle hostiles de Proton, garantissant ainsi une adhésion permanente à la mission », note Yen.

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