Ionobell se tourne vers le silicium recyclé pour augmenter l'autonomie des véhicules électriques

Dans leur quête pour accroître la capacité des batteries des véhicules électriques, les constructeurs automobiles se tournent de plus en plus vers le silicium, un ingrédient largement disponible mais fragile qui promet d'augmenter la capacité d'au moins 20 %.

Sila, Group14, Envoix et Amprius tentent tous de commercialiser leur technologie d'anode en silicium, dans l'espoir de tirer profit du désir des consommateurs d'avoir toujours plus d'autonomie pour les véhicules électriques.

Ionobell, une startup en phase de démarrage, espère figurer en tête de cette liste, affirmant que son matériau en silicium sera moins cher que celui de la concurrence établie.

La petite startup utilise une approche très similaire à celle de Sila et Group14. Les deux sociétés établies imprègnent les structures poreuses en graphite de silicium ; Sila ajoute également un revêtement aux particules. Ionobell semble inverser le scénario, selon les brevets de la société. Il commence par une structure poreuse en silicium au lieu d'une structure en graphite, puis l'entoure d'un revêtement.

« Cela ne gonfle pas », a déclaré à TechCrunch le co-fondateur et PDG d'Ionobell, Robert Neivert. « Comme laisser tomber une balle nerf dans l'eau, elle absorbe sans que la coque extérieure ne change. »

Le silicium peut accepter 10 fois plus d’ions lithium que le graphite. Mais elle gonfle beaucoup au cours du processus, à tel point qu’une anode en silicium ordinaire peut s’effondrer avec une utilisation répétée. Cette fragilité a empêché les fabricants d’incorporer une trop grande quantité de cet élément, généralement moins de 10 %.

Pourtant, les promesses du silicium sont trop grandes pour être ignorées.

L'approvisionnement en silicium d'Ionobell provient de déchets, a déclaré Neivert, ce qui permet de réduire les coûts. « La plupart des économies de coûts concernent le matériel », a-t-il déclaré, ajoutant que le matériau d'Ionobell est moins cher que le graphite.

Neivert a d'abord rencontré Ionobell en tant qu'investisseur. Au début, il a déclaré : « Je les ai rejetés en tant qu'investissement », leur expliquant toutes les raisons pour lesquelles les équipementiers automobiles n'adopteraient pas leur technologie. L'équipe s'est remise au travail, résolvant les problèmes à la satisfaction de Neivert, notamment en adaptant son matériel pour fonctionner sur des équipements de fabrication largement utilisés. Neivert a trouvé un financement initial et les a rejoint en tant que PDG.

Le dernier tour s'est clôturé en 2020, selon Pitchbook. Cependant, récemment, Ionobell a clôturé une extension de démarrage non tarifée de 3,9 millions de dollars, a appris TechCrunch en exclusivité. Dynamo Ventures et Trucks VC ont mené le tour.

De telles extensions sont devenues plus courantes alors que les entreprises de technologie profonde manquent de capitaux mais peinent à lever un nouveau cycle de prix alors que les marchés commencent à se réinitialiser après un début mousseux des années 2020.

Comme d’autres entreprises de matériaux pour batteries, Ionobell est confrontée à un chemin difficile. Le processus de validation requis par les constructeurs automobiles peut être long et ardu ; tous les matériaux ne passent pas à travers.

De plus, des concurrents comme Group14 et Sila sont sur le point d’être commercialisés, et leurs anodes riches en silicium arriveront sur le marché dès cette année et l’année prochaine.

Ionobell a beaucoup de retard à rattraper, même si sa promesse d'un prix inférieur pourrait lui donner un coup de pouce. Quoi qu’il en soit, la prochaine vague d’innovation dans le domaine du lithium-ion est presque là, et le silicium est en tête du peloton.

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