Le nouveau PDG d'Agility Robotics se concentre sur l'ici et maintenant.

Il n'y avait rien d'autre comme Digit sur le sol ProMat l'année dernière. L’événement de la chaîne d’approvisionnement manufacturière s’est progressivement transformé en salon technologique ces dernières années. Bon nombre des plus grands noms du secteur étaient présents, présentant des robots mobiles autonomes (AMR), des bras de prélèvement de bacs et des systèmes automatisés de stockage et de récupération. Mais tout le monde pouvait parler de la petite armée de robots bipèdes d’Agility.

Un an plus tard, la conversation a changé. L’idée de robots humanoïdes travaillant dans les usines ne ressemble plus à un fantasme lointain. Certes, il y a une validation dans la collecte de fonds de 675 millions de dollars de la semaine dernière par le concurrent Figure. L’intérêt pour les robots humanoïdes est à un niveau sans précédent et les investisseurs aux poches profondes ne considèrent plus cela comme une chimère.

Les vidéos tournées lors de l'événement de mars dernier se sont largement répandues en ligne, exposant le robot d'Agility à son plus grand public à ce jour. Les démos ont capturé quelque chose de fondamental dans le secteur de la robotique industrielle, alors que des robots très complexes et techniquement impressionnants répétaient encore et encore la même activité ennuyeuse – dans ce cas, déplacer des conteneurs entre un mur et un tapis roulant. Selon Damion Shelton, cofondateur d'Agility, c'est ici que le PDG de l'époque a commencé à explorer des plans de succession.

« Lorsque nous avons traversé ProMat l'année dernière, c'est vraiment à ce moment-là que je me suis dit : 'd'accord, l'entreprise est très différente maintenant de ce que nous avions lorsque nous l'avons fondée », a déclaré Shelton à TechCrunch. « C'était vraiment la première fois que nous montrions publiquement la robotique en train de fonctionner – mais aussi, franchement, la première fois que quelqu'un montrait des robots humanoïdes. [robots] faire son travail. C’était donc vraiment le catalyseur. Nous avons lancé un processus de recherche en août dernier.

Deux mois avant l'événement, Agility a recruté Aindrea Campbell, vétéran d'Apple/iPad, en tant que COO, pour gérer les plans de fabrication à évolution rapide de l'entreprise. Quatre mois plus tard, le co-fondateur de Shelton, Jonathan Hurst, a démissionné de son poste de CTO pour passer au poste de directeur de la robotique, plus axé sur la recherche. Melonee Wise – qui avait récemment travaillé chez Zebra après que l'entreprise de logistique a acquis sa startup AMR, Fetch – a remplacé Hurst.

Cette semaine, Agility a nommé Peggy Johnson, vétéran de Microsoft, son deuxième PDG. Grâce à cela, l'entreprise est peut-être la seule parmi ses pairs à avoir des femmes cadres occupant cinq postes de direction. Contrairement à Wise, Johnson n'a pas l'expérience en robotique de son prédécesseur. Elle a cependant une longue expérience dans le monde de la technologie. Sa carrière a débuté chez le géant des puces mobiles Qualcomm, où elle a finalement passé un quart de siècle.

Elle a passé la demi-douzaine d’années suivantes chez Microsoft, où elle a aidé à diriger l’équipe HoloLens – un poste qu’elle a exploité pour devenir PDG de Magic Leap. Elle y a passé trois ans à faire évoluer l'entreprise de réalité augmentée, bien financée mais en difficulté, du jeu grand public vers les applications d'entreprise. Au moment d’écrire ces lignes, le succès de cette entreprise particulière est encore une question ouverte.

Suite à l'annonce d'hier, Johnson s'est joint à un appel avec Shelton et moi-même. Elle avait fini de courir le marathon de Tokyo la veille, mais nous avons réussi à trouver un temps qui correspondait aux trois fuseaux horaires. Johnson a réfléchi aux parallèles et aux différences entre Agility et son précédent travail.

« En quoi cela ressemble-t-il à un produit et une technologie passionnants, avec un besoin et une demande », a-t-elle expliqué. « La différence est qu'Agility a trouvé une adéquation produit-marché, ce qui m'a vraiment attiré. Aujourd'hui, Digit peut offrir un retour sur investissement aux clients. Et ils n’essaient pas de faire bouillir l’océan. Ils se concentrent uniquement sur une poignée de cas d'utilisation pour lesquels Digit peut apporter de la valeur.

La plus grande différence entre Agility et l’armée croissante de startups de robotique humanoïde est peut-être son avance considérable. L'entreprise a été fondée en 2015 en tant que spin-off des travaux de Hurst sur la robotique à pattes à l'Oregon State University. Digit a fait ses débuts publics au CES quatre ans plus tard, dans le cadre d'un partenariat avec Ford. À l’époque, Agility considérait la livraison du dernier kilomètre comme la solution la plus logique pour le marché. Cet accord n’a cependant pas porté ses fruits, car l’entreprise s’est tournée vers le monde en plein essor de l’automatisation des entrepôts.

Melonee Wise et Damion Shelton d'Agility s'expriment à TechCrunch Disrupt 2023

L'entreprise basée dans l'Oregon emploie actuellement plus de 200 personnes. Il ne divulguera pas encore le nombre de chiffres livrés, notant seulement qu'il a construit environ 60 unités d'une version antérieure.

Au cours de notre conversation, Shelton a mentionné la capacité de Digit à traverser des terrains accidentés, ajoutant : « J'aimerais que nous revenions, à un moment donné, à des choses comme la livraison du dernier kilomètre. » Mais pour l'instant, le travail en entrepôt est au centre de l'attention du robot. Plus précisément, le robot est capable de déplacer des bacs de différentes formes et tailles sur le sol. C’est précisément ainsi que le robot a été déployé lors de certains projets pilotes Amazon annoncés l’année dernière.

« Ça s'est très bien passé », a déclaré Shelton. « Nous sommes ravis de continuer avec eux en tant que partenaire, mais aucune mise à jour majeure depuis l'événement de l'automne dernier.

Johnson a déclaré que la capacité de Digit à accomplir son travail aujourd'hui a été un facteur déterminant dans sa décision de diriger l'entreprise, à la suite de sa première conversation avec Shelton il y a un peu plus d'un mois. « De l'extérieur, en regardant Agility, j'aime leur concentration sur l'ici et maintenant », a-t-elle expliqué. « Que peut faire le robot aujourd’hui pour créer de la valeur ? De toute évidence, il existe une feuille de route de fonctionnalités à venir qui intègrent des éléments d'IA, qui intègrent des éléments matériels, qui intègrent des éléments logiciels, mais pour aujourd'hui, offrant de la valeur, elles sont parfaites. Comme [Shelton] Cela dit, personne d'autre ne fait vraiment ce qu'Agility fait actuellement pour les clients.

La mention de l'IA était, en partie, une référence aux travaux récemment présentés par la société qui utilise les LLM pour aider Digit à s'adapter au monde réel en constante évolution qui se présente à lui. L’intérêt pour cette catégorie a sans aucun doute été un moteur majeur de l’intérêt des investisseurs en raison de la manière dont elle peut potentiellement avoir un impact sur la façon dont les robots apprennent et interagissent avec le monde.

Bien qu'Agility ne cherche pas explicitement à augmenter pour le moment, la société affirme que cette possibilité est toujours sur la table. « Les données sont là », dit Johnson à propos de la récente valorisation époustouflante de 2,6 milliards de dollars de Figure. « Tous les bateaux s'élèvent avec ce genre de gros titres, et nous allons certainement en tirer parti. »

Shelton s'empresse de noter que la dernière évaluation d'Agility a eu lieu lors d'une levée de fonds il y a environ trois ans.

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